Onderzoek dat is gedaan kan helpen om te verklaren of de romances tussen partners met een groot leeftijdsverschil bestand zijn om lang te blijven duren. Na een jaar samen te zijn geweest melden Jennifer Lawrence en regisseur Darren Aronofsky dat ze een punt hadden gezet achter hun relatie. Uiteraard, zal in de nasleep van breuk tussen twee beroemdheden de geruchtenmolen altijd op volle toeren laten draaien. In dit geval was het zelfs niet verbazingwekkend dat sommige mensen het verschil in leeftijd noemen als de belangrijkste reden voor hun scheiding; ze is namelijk 22 jaar jonger dan hij.

Beroemde stellen met een groot leeftijdsverschil

Het is dan ook een erg interessante vraag: is leeftijd eigenlijk gewoon een getal, of is er iets waardoor het leeftijdsverschil een relatie kan maken of breken? De antwoorden op de vraag lopen echter sterk uiteen. Wanneer je kijkt naar de popcultuur, zijn er genoeg stellen die een leeftijdsverschil prima hebben weten te overleven, zoals Blake Lively en Ryan Reynolds (11 jaar verschil), Rosie Huntington-Whiteley en Jason Statham (20 jaar verschil), of Sarah Paulson en Holland Taylor (31 jaar verschil). Er zijn ook genoeg relatie te vinden, waarvan bekend was dat de partner een groot verschil in leeftijd hadden, die geen stand hebben weten te houden; denk bijvoorbeeld aan Demi en Ashton (16 jaar verschil), of Sean Penn en Charlize Theron (15 jaar verschil).

Shot of a young man playing guitar to his girlfriend on a picnic

Wanneer je onderzoek erop na zou slaan, dan zullen bepaalde tekenen erop wijzen dat hoe groter het leeftijdsverschil is, hoe kleiner de kans zal zijn dat de relatie in stand zal blijven, maar niet in alle gevallen. Een uitgebreid onderzoek van Emory University, dat stamt uit het jaar 2014 en dat gehouden werd onder 3.000 pas getrouwde- en gescheiden mensen toonden aan dat een leeftijdsverschil in verband was te brengen met de relatiebreuk: stellen met een verschil in leeftijd dat binnen de vijf jaar bleef, hadden duidelijk minder kans om te scheiden dan koppels waarbij het leeftijdsverschil bijvoorbeeld 10 of 20 jaar betrof. Dat is echter maar het resultaat van één onderzoek; anderen, zoals een analyse (uit het jaar 2008) van gegevens uit Engeland en Wales, laten zien dat er geen duidelijk verband bestaat tussen het leeftijdsverschil en de ontbinding van het huwelijk .

Het ‘succes’ van een relatie is echter meer dan simpelweg samen blijven en het tegengaan van een echtscheiding. Er is immers ook voldoening voor nodig. Onderzoek dat uitgevoerd is vanaf 2017 door de University of Colorado laat zien dat zowel mannen als vrouwen die een jongere partner trouwen dan zijzelf, vaak in eerste instantie gelukkiger zijn, maar in de loop van de tijd een sterkere afname in hun tevredenheid melden. De mensen die ter vergelijking een huwelijkspartner hadden die ongeveer hun eigen leeftijd had, zijn stabieler als het gaat om aspecten als geluk en voldoening en zijn als gevolg daarvan wellicht meer veerkrachtig, aldus de onderzoekers; het is lastiger om te leven met een afgenomen tevredenheid en een relatie die stabiliseert tot normale niveaus wanneer deze op een hogere level begint.

Zoals je waarschijnlijk al hebt gemerkt zijn er zowel voor- als nadelen te noemen voor het hebben van een relatie waarbinnen sprake is van een leeftijdsverschil. Opvallende verschillen kunnen de partners laten twijfelen, en anderen zeggen, dat het wellicht niet werkt. Je voelt je wellicht aangetrokken tot iemand die ouder, of juist jonger, is dan jijzelf en die op een bepaald ogenblik behoefte heeft aan andere dingen in het leven dan jij (trouwen, kinderen krijgen, feesten, reizen). Leeftijd is echter niet per definitie een indicator van wat iemand echt wil; voor iedere 25-jarige die een kinderwens heeft, is er een 45-jarige die dat absoluut niet ziet zitten. Dat heeft minder met de leeftijd te maken, maar meer met zekere verlangens.

“Je voelt je wellicht aangetrokken tot iemand die ouder”

Wat mag je hieruit concluderen? Laat een leeftijdsverschil geen belemmering voor je zijn op het moment dat je je aangetrokken voelt tot iemand, je kunt goed opschieten met deze persoon en je zit eigenlijk op dezelfde lijn met hem of haar.

Om een dergelijke relatie echter te laten werken, gaat het echt om het hebben van voldoende gemeenschappelijke interesses en denkbeelden, maar eveneens om genoeg verschillen om van elkaar te kunnen leren, en natuurlijk over het hebben van vergelijkbare opvattingen ten aanzien van het partnerschap. En er is niets zo aantrekkelijk als de wereld te zien door de ogen van iemand die dingen mee heeft gemaakt die jij niet hebt mogen ervaren. Het daten met een persoon die ouder of jonger is dan jijzelf, zal je immers kennis laten maken met hun verhalen, hun leeftijdsgenoten, hun culturele referentiepunten en hun inzichten, die allemaal kunnen leiden tot een heleboel discussies en zelfs tot extra intimiteit.

Bovendien is het goed om te weten dat vrouwen die vallen voor jongere mannen, dat ze niet moeten aarzelen om dit stigma te negeren. Het is niet alleen een vervelende dubbele moraal, en zelfs heeft recent onderzoek, uitgevoerd door de Universiteit van Colorado, aan weten te tonen dat vrouwen die daten met jongere mannen, vaak van een hoge mate van tevredenheid mogen genieten.

Zelfs als een relatie niet voor altijd stand blijft houden, zoals met de laatste relatie van Jennifer Lawrence het geval was, mag een leeftijdsverschil zeker geen reden zijn om je te weerhouden van het aangaan van intrigerende relaties. Indien succes op romantisch vlak gedefinieerd zou worden aan de hand van de mate waarin iemand is gegroeid, wat iemand heeft ervaren en wat iemand heeft geleerd, in plaats van te eindigen met “en ze leefden nog lang en gelukkig“, dan zullen een heleboel mensen hoe dan ook waarschijnlijk een meer kleurrijk en meer bevredigend liefdesleven hebben.